Нейромантик

С благодарностью Брюсу Стерлингу, Льюису Шайнеру, Джону Ширли - приверженцам. И Тому Мэддоксу, изобретателю айса. И кое-кому еще - они сами знают, за что.

. * ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. Блюз Тиба-сити * .

.1.

Небо над портом было цвета экрана телевизора, настроенного на пустой канал.

Проталкиваясь через толпу перед дверями "Чата", Кейс услышал, как кто-то сказал:

- Не то чтобы мне все это нравилось. Просто мой организм уже привык к тому, что я в него вкачиваю.

Голос, похоже, принадлежал человеку из Мурашовника, и шутка явно родилась там же. "Чатсубо" - бар для профессиональных иммигрантов, сбежавших из своей страны; здесь можно выпивать неделями, не услышав и пары слов на японском.

Заправлял этим баром Рац.

Сейчас он наполнял пивом "Кирин" бокалы на подносах, и его протез на месте отсутствующей руки монотонно щелкал и подергивался. Рац заметил Кейса и улыбнулся, ощерив ряд уже порядком подпорченных ржавчиной стальных зубов восточноевропейской работы. Кейс разыскал себе место за стойкой, между неприглядным загаром одной из шлюх Лонни Зона и чистенькой униформой высокого африканца, чьи щеки украшали ровные ряды ритуальных шрамов.

- Сразу после открытия заходил Вейдж с двумя своими парнями, - сказал Рац Кейсу, подавая ему здоровой рукой через стойку кружку с пивом. - У тебя с ним какие-то дела, Кейс?

Кейс пожал плечами. Девчонка, сидевшая справа, прыснула и легонько подтолкнула его локтем в бок.

Улыбка бармена стала еще шире. Уродство хозяина "Чата" породило немало легенд. В эру общедоступной красоты полное ее отсутствие придавало Рацу вид почти геральдический. Антикварная рука хозяина заведения, когда он потянулся за очередной кружкой, издала ноющий звук. Протез был армейский, русского производства: многофункциональный манипулятор с усиленной обратной связью и неряшливым покрытием из розового пластика.

- Ты артист, герр Кейс, лучше не скажешь, - Рац хрюкнул - этот звук заменял ему смех - и почесал розовой клешней пузо, туго обтянутое белой майкой. - Артист полукомического жанра.

- Точно. - Кейс отхлебнул пива. - Кто-то же должен здесь у тебя хохмить. Самому-то тебе слабо.

Хихиканье девчонки стало выше на целую октаву.

- К тебе это тоже относится, сестренка. Линяй отсюда, ага? Зон - один из моих друзей.

Девушка посмотрела Кейсу в глаза и изобразила плевок, но тем и ограничилась. Затем молча встала и отошла.

- Господи, - вздохнул Кейс, - что у тебя тут за притон? Нельзя человеку выпить спокойно.

- Ха, - сказал Рац, протирая тряпкой исцарапанную стойку. - За нее Зон мне отстегивает. А еще они развлекают клиентов - это мне тоже на пользу.

Кейс поднял бокал с пивом, и тут вдруг наступил странный миг безмолвия, как будто в сотне независимых друг от друга разговоров одновременно наступил перерыв. В тишине снова звонко и истерично хихикнула шлюшка.

Рац хрюкнул.

- Ангел пролетел.

- Китайский, - промычал, обращаясь к Кейсу, пьяный австралиец. - Ох уж эти чертовы китайцы... Однако изобрели сращивание нервов...