Лидер

Я не заметил, как незнакомец вышел к костру.

Близилась полночь; звезды ярко сияли, но было довольно светло. Над заливными лугами, тянувшимися по той стороне реки, в небе стоял здоровенный - раз в десять больше полной Луны - светящийся шар, один из миллионов объемных информэкранов, подвешенных в разных районах планеты. Сейчас он равномерно светился, напоминая небесное тело. До начала первого репортажа о первой межзвездной экспедиции оставалось около часа, а на информэкраны, как известно, дают сообщения лишь о таких действительно важных событиях.

Я сидел у костра, изредка поглядывая на далекий плазменный шар. Первая звездная - свершение и вправду первостатейное. Тем более что ее участники летят даже не на ракетах. Что-то новое, нетрадиционное. "Прокол неэвклидова пространства" - так это называется. Я слышал об экспедиции краем уха и деталей не знаю. У меня совсем другая профессия.

Ветер утих вскоре после заката, и кругом была тишина. В том числе и вверху, куда уходили желтые мачты сосен. Птицы спали. Из-под обрыва тоже не доносилось ни звука: рыба давно откормилась, а река катила свои воды бесшумно.

- Не помешаю? - сказал незнакомец. Вероятно, не так мало времени он простоял позади меня, - я не слышал, как он приблизился.

Я оглянулся. Блики костра и свет далекого информшара озаряли его худощавое, не особенно привлекательное лицо. Редкие рыжие волосы, уши локатором, ноздреватая кожа... А в серых глазах тоска, будто он был очень виноват перед всеми, передо мной в том числе. Улыбка на этом лице, казалось, не могла появиться в принципе.

- Присаживайтесь, - гостеприимно указал я на траву. - Скоро начнут. Первая звездная! Переломное событие в жизни цивилизации.

- Спасибо. - Он сел на землю, уложив колени вбок. На лице играли блики костра. - Событие, конечно, большое... Но что, если бы вам довелось узнать: это я, своими руками, послал первого человека к звездам?

Он помолчал и добавил:

- На верную смерть.

Я смотрел на него с двойным чувством. Особого доверия во мне он не вызывал. С другой стороны, не знаю почему, но ко мне часто подходят совершенно незнакомые люди и выкладывают разные истории. Какие истории!.. И, как ни странно, почти всегда правду.

- Вы космонавт? - спросил я его.

- Нет. - На миг его глаза ожили, но тут же погасли снова. - Я водолаз, но космос мне не совсем чужд. Дело в том, что я космический водолаз.

- Простите, - сказал я. - По моим, вероятно ошибочным, представлениям, водолаз - это тот, кто лазит в воду. Разве в космосе бывает вода?

- В том-то и несчастье, - вздохнул он. - Вода есть на Европе, и очень много. Европа - это спутник Юпитера, - объяснил он, заметив мой взгляд. Уже первые станции, побывавшие в тех краях, передали на Землю большое количество фотографий. Изучив их, ученые обнаружили обширные водоемы, покрытые мощным слоем льда. И кто-то предположил, что там есть жизнь.

Он помолчал, глядя на пляшущее пламя.

- Впоследствии, как вы знаете, все подтвердилось. И когда к