Оазис Джудекка

ПРОЛОГ

РАЗГОВОР "НА НЕБЕСАХ"

В кабинете двое мужчин - пожилой и молодой. Молодой стоит возле окна, глядя сквозь щели жалюзи и бронестекло на что-то громадное и темное, почти неразличимое на фоне звездного неба. Пожилой внешне спокоен и сидит в кресле за столом. Он - хозяин кабинета.

Интерьер является образцом аскетического стиля. Нигде нет ни одной фотографии или хотя бы нестандартной вещи - только строгая деловая мебель, серые панели и унылые фетиши бюрократического культа. Возможно, это говорит о пренебрежении прошлым или о тщательно скрываемой ностальгии.

У молодого жестокий красивый рот. Он цинично улыбается, чувствуя свое физическое превосходство. Он понимает, что имеет право задавать скользкие вопросы, и пользуется им. Потом этого права у него уже не будет.

- Итак, вы потеряли нашего лучшего подопытного кролика?

Пожилой когда-то тоже был самоуверен и обладал железной хваткой, но сейчас он всего лишь свидетель тотального вырождения. Он готов поиграть в вопросы и ответы с тем, кого считал приговоренным.

- Потеряли, но не физически.

- Что это значит?

- Это значит, что индикатор жизни до сих пор подает сигналы.

- То есть найти его труда не составит?

- Найти можно, если постараться, однако возникает главный вопрос: что делать потом? Ответ мне ясен. Объект подвергся полному изменению личности и не выходит на связь. Я думаю, контакт неосуществим.

Молодой резко повернулся и достал сигарету - одну из тех, которые теперь называют ритуальными: вместо никотина - стимулятор DJW. Ему стало не по себе от того, что он увидел вдали. А каково же там, внутри? Или так действуют слова старого (волка?) шакала?.. Похоже, психопрограммисты до сих пор не пришли к единому мнению относительно предпочтительных свойств ликвидатора и не решили, что лучше: абсолютная устойчивость к фактору неизвестности или минимум воображения...

- Изменение личности? - переспросил он, глубоко затянувшись. - Насколько далеко это зашло?

- Ну, он вряд ли подозревает о нашем существовании. Один яйцеголовый из отдела бихевиористики заявил мне, что наш парень "сменил цивилизацию". Для него наступила...

Пожилой осекся. Молодой беззвучно смеялся. Потом он навис над столом и выпустил изо рта длинную струю дыма, окутавшую лампу.

- Короче говоря, вы облажались, и проект "Замок" под угрозой. Не так ли? Полковник, это ведь, кажется, ваше детище?

На лице пожилого не дрогнул ни один мускул. В его застывшем облике появилось что-то от прежнего полковника, внушавшего подчиненным необъяснимый страх.

Он сказал очень тихо:

- Не паясничай, сынок.

Побледнев, молодой отодвинулся.

- Ну хорошо, насколько я понимаю, вернуть его невозможно.

- Скорее всего невозможно, да и незачем. Он не подпускает к себе никого. Мы уже потеряли четверых.

- Самоликвидатор?

- Блокирован эго-тенью.

- Значит, шизофрения?

- Думаю, кое-что похуже - во всяком случае, для нас. Предупреждаю: недооценивать его смертельно опасно. К тому же